【纽约时报】当数据跳起舞来 www.nytimes.com


译者: Archer 2011年04月21日 14:34 原作者: NATASHA SINGER

在无穷数据组成的未知世界中,信息设计者们成了我们新的导航员。

他们是计算机科学家,统计学家,图形的设计人员,制作人员和绘图师。他们描绘了整个数据海洋,把它变成创新的视觉展示,如丰富的图形和图表。这丰富的展示可以帮助公司和消费者在混乱的数据中找到捷径。这些视觉分析领域的专家正把相互交织的数据变得更加吸引人。

一位瑞典卡罗林斯卡医学院的国际卫生方面的教授,Hans Rosling博士说:“统计,是现在最热门的学科。”

Rosling 是Gapminder的创建者。Gapminder是一个在斯德哥尔摩的非营利性团体,致力于教导公众关于卫生和财富在世界范围内的差异。他们通过提供生动的交互式的在线统计帮助访问者自己发现趋势和规律。

当你点击播放按钮,被称为Gapminder World的图形界面就会向你展示了一群色彩明艳的气泡状图形。每个图形代表了不同国家,在近两个世纪内的变化。这里没有令人乏味的人均国内生产总值,你可以观察到像美国这样的国家在卫生健康和财富方面的快速增长,也可以看到像刚果这样的小国家在收入下降的同时,人们平均寿命的增长。

Rosling博士利用先进的动画,为观众把关于贫穷的统计数据呈现得更直观,更吸引人,就像电视上介绍Serengeti 的科普类节目一样。Rosling博士在一段来自BBC的视频中,谈论关于卫生和财富的统计问题时说:“如果我们描绘一群斑马,有一匹有一条腿受伤了,落后于马群,那你可以立刻看到他。正如这样,如果一个国家落后了,你也可以看到它。”这段视频在YouTube上被浏览了超过400百万次。

可视化分析驳斥了人类大脑更相较于冗长的数字,更倾向于处理动态的图片的观点。但是,信息可视化的目标不仅仅是将上百万比特的数据呈现出来,它是为了使人们对数据有更深入的理解,在某时刻能有深刻的洞察,以吸引他们了解更多。

马里兰大学人机交互实验室的创建者, Ben Shneider说:“可视化的目标不是图片,而是深入的洞悉。”

这一领域的快速发展对公司,政府,学术机构,非营利团体,新闻媒体和市场营销者—任何想要以可视化,交互的形式传达信息的人,都具有较大的启发。但是,Ben Shneider说,先进技术带来的不仅是好的一面,也带来有风险的一面。

从有利的方面说,当人们更能够在可视化的信息中进行过滤,并有所发现,他们会变得更加的集中精力于那些有价值的信息。

但是这也会带来风险。Shneiderman教授说:“像可视化这样功能强大的工具很可能会误导或者让用户困扰。并且,随着大量的关于个人,住房,医疗,金融等数据可以容易地被大众所获取,搜索,可见,隐私逐渐成为一个重要的问题。”

Shneiderman教授说:“可视化分析研究组织正在致力于这些问题,但是还有许多问题亟需解决。”

在20世纪90年代,Shneiderman教授发明了映射树技术。它使用一些联结的矩形来表示复杂的数据集。“矩形的大小,颜色都传递了不同类型的信息,如收益或地理位置等。” Jim Bartoo如是说。他是Hive Group的首席执行官。Hive Group是一家致力于使用映射树技术来帮助公司和政府部门监控工作数据的软件公司。“当执行官或者工厂经理看到这些嵌套在一起的矩形的时候,他们应该能够立即发现异常点或趋势。”

在Hive Group的网站上,在一个销售部门的可视化的树映射上,红色的线代表那些业绩不佳的销售代表,而绿色的线则代表那些超出他们销售配额的销售代表。所以,我们可以很容易发现公司里最优秀的销售员工,也就是由那个最粗的绿色的线所表示的。当然,观察者也能根据不同的属性,如地区,销售经理等,轻易的从显示图上看出是否存在一些原因或者规律来结束为什么有些员工业绩不佳。

Bartoo说:“人类大脑能够识别出尺寸和颜色。”而这正使得映射树的方法变得非常直观。“信息可视化正是回答了那些其实人们不知道他们已经知道答案的那些问题。”

从娱乐的角度来看,可是依然有所作为,Hive Group公布了一张iTunes上的100首最受欢迎的歌曲的树结构图,并且每24小时更新一次。

近来一些大型公司正用树映射技术来展示一些常用的图表,这正说明了数据可视化技术已经不仅仅是研究人员和企业的一种工具,他已经成为一种娱乐和营销的手段。

例如,在2009年,旧金山的一家科技设计工作室Stamen Design,在MTV音乐录影带大奖期间,创建了一个实时的Twitter流量可视化的应用。其中的每个动态的图形,浮动的气泡图形上都有一张明星的照片,图形根据Twitter上关于这个明星的讨论次数的多少进行扩张或者收缩。Stamen Design的创始人兼创意总监说:“这个项目为用户提供了一种内在的方式来实时地了解哪个明星主宰了Twitter的讨论。”

Rodenbeck说,在他们的工作室进入商业领域的10年以来,信息可视化技术经历了本上的变化。以前,设计者们创建可视化的数据中心,来引导用户获取那些可能是重要的,有价值的信息;而现在,设计者们创造的是具有吸引人的全局的图像可视化,然后不管用户到哪,都可以让他们自己去进行交互式地体验。
Rodenbeck说:“重点已经不再是创建一个确定的图像,而是传达一种图像给用户,以获得最大的参与于使用。”

因此,这家公司刚刚为他的用户设计了一个网站, mondowindow.com 。这个网站为飞机乘客们展示了一幅详细的,他们正在飞过的风景的卫星地图,让他们可以自由观看。

飞机上的乘客可以通过Wi-Fi访问这个网站,输入他们的航班代码,mondowindow不仅会为他们展示航班下方的地形。它还会提供更多的气泡状信息图形突出不同地点的名称,当地的地标式建筑,观光名胜,如学校,植物园等,还会提供当地特有的动物的照片,如冠蓝鸦。

在地面上,我们生活则世界充斥了太多信息,但是Statmen Design却打赌说,如果我们能飞到,几英里的高空,我们一定会喜欢上那些地面上的数据组成的丰富图像。

最后,放一个最近在TED上看到的关于信息可视化的视频,帮助大家“可视化”地理解。

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